大数据开启重大时代转型 香港着力打造“数码港”

时间:2021-12-08
作者: 21世纪经济报道
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“大数据开启了一次重大的时代转型。就像望远镜让我们能够感受宇宙,显微镜让我们能够观察微生物一样,大数据正在改变我们的生活以及理解世界的方式。”维克托·迈尔·舍恩伯格在《大数据时代》里这样写道。

智能手机和互联网催生了海量数据,不仅无处不在,而且价值在大幅提升。面对严峻的新冠疫情全球大流行,数据中心的作用和价值进一步凸显。

中国香港作为亚太区内的金融、国际贸易及物流枢纽,全球的主要跨国企业在港设立约4000个地区总部及办事处,带来庞大的国际数据流。根据戴德梁行今年6月发布的报告显示,香港今年跃升为亚太区最具吸引力的数据中心选址第三名,紧随悉尼和新加坡。截至2021年第一季度,香港数据中心总存量达838万平方英尺,以面积计算,其中近80%由十间数据中心营运商拥有。

据了解,目前香港数据中心用户主要为金融机构、银行、保险公司及电讯商等,但随着物联网(IoT)、5G网络、云运算应用日趋普及,加上新冠肺炎期间在家工作已成为新常态,市场对云运算和储存服务的需求急速上升,未来数据中心需求将由大型云端服务营运商主导。

为了推动大数据产业的发展,香港特区行政长官林郑月娥在2017年《施政报告》宣布,特区政府各局及部门采用“新一代政府云端平台”基础设施,利用新的应用系统开发技术及大数据分析,提升网络安全,进一步改善政府服务和加快服务推行。该平台已于2020年9月推出,为各部门提供数据科学咨询服务,让各局和部门可以更快捷开发和推行数码政府服务。

在香港人工智能及数据实验室(HKAI LAB)执行总监梁季笙看来,近年来香港人工智能行业的生态圈正日趋成熟。本地很多大企业已意识到人工智能和大数据是未来必然发展的方向,但却不知从何入手。“企业面对着新技术人手短缺的情况,有时企业遇上某个难题,他们会来询问有没有初创公司能提供相应的技术支援,HKAI Lab其中一个目标就是希望为初创公司和企业客户提供配对。”梁季笙说。

自2018年9月开始营运至今,HKAI LAB一直致力于利用尖端技术和专业知识拓展人工智能的应用领域,并协助初创企业将人工智能发明成果和技术商业化。作为非牟利项目,HKAI LAB由阿里巴巴香港创业者基金(AHKEF)与商汤科技携手合作投资,并获得香港科技园公司(HKSTP)及阿里云支持。

据梁季笙介绍,每家加入实验室的AI人工智能初创企业可获由阿里巴巴创业者基金提供的10万美元的种子资金、云端运算和人工智能资源支援。至今,已有大约50家初创公司跻身进入该项目,涵盖的领域包括城市规划、网红行销、B2B方案、金融科技、建筑物检测、社交网络等。

从太空走向地球的技术

走进Beyond Limits位于香港科学园的办公室,映入眼帘的是白色基调为主的开放式办公空间。这家来自美国的AI初创公司成立于2014年,核心AI技术为美国太空总署(NASA)与旗下喷气推进实验室(Jet Propulsion Laboratory)的技术延伸。NASA于2012年送上火星的探测器好奇号(Curiosity)中,运行的AI系统正是Beyond Limits的团队建立起来的。

Beyond Limits此前主要聚焦在美洲与中东地区,在2020年正式进军亚太地区,并在日本、中国香港及新加坡等地设立办公室,“亚太区已经给整个公司贡献了非常重要的收入,未来随着我们的扩张,包括设立研发队伍,我相信在亚太区公司也会有进一步的提高。”Beyond Limits公司大中华区执行总监肖群健说道。

据他介绍,Beyond Limits公司计划在香港成立一个16人团队的产品研发队伍,“归根结底我们还是一家技术公司,所以,技术是非常关键的。香港是除了我们在总部之外的全球第二个设立研发基地的(分公司),从研发的角度,香港是非常关键的。”

据了解,目前Beyond Limits的服务已实际应用在能源、石油、天然气、制造业、工业物联网、医疗保健和金融等多元产业,在COVID-19(新冠肺炎)所促动的数码转型浪潮下,协助不同领域的企业在中长期取得更高获利。

同时,香港作为国际金融中心之一,对于Beyond Limits公司将AI技术带入金融科技领域,可谓“近水楼台先得月”。在肖群健看来,AI在金融行业的应用前景十分广阔,以保险业的集体保险产品为例,“保险公司急需一种人工智能,能够帮助他们把这种需要高度的人脑介入的不同的专家知识都融合在一起,提供一个最经济化的、对客户也是最好的一个解决方案。”肖群健表示。

香港投资推广署一直积极鼓励有意于香港设立公司或拓展业务的AI企业来港发展。该署为Beyond Limits提供了一系列的支援,包括介绍潜在合作公司或机构,以及协助工作人员签证申请等。在香港投资推广署的牵线搭桥下,公司与香港应用科技学院(ASTRI)进行深度合作,开发金融科技相关的产品,“香港可以辐射整个亚太市场,另外,香港人才更国际化一些,可以与总部的技术专家紧密合作。”

粤港澳大湾区的广阔发展前景,亦是Beyond Limits选择落户香港的原因之一。“香港是金融中心,深圳是科创中心,而东莞是制造业的中心。对我们而言,(大湾区)既提供了一个世界级的人才库,也提供了各个行业的客户的机会。所以,我们非常看好大湾区的发展,目前在深圳、香港都有办公室。”肖群健说。

“大浪淘金”

随着数据大爆炸时代的来临,在香港,越来越多初创企业有意利用大数据分析,帮助传统行业作出更佳的商业决策,从而改善消费者体验。AlikeAudience于2013年成立,已得到中国内地、美国和中国香港三地的天使投资者的垂青,获得了可观的创业基金。这家初创公司致力协助广告公司和企业更有效地细分客户群体,借以提高对目标市场的覆盖率,减少资源浪费。

AlikeAudience财务总监兼共同创办人郭启洋透露,香港政府为公司先后提供了约三四百万港元的津贴,这些资金对于刚刚起步的初创企业可谓“雪中送炭”,帮助他们在市场上站稳脚跟,“(政府)没有拿过我们任何的股份,完全是单纯的补贴,对于一个初创团队渡过难关是十分关键的。”郭启洋说。

数据被视为新时代的“石油”,得数据者得天下。在郭启洋看来,在海量数据中寻找有价值的数据,类似于“大浪淘金”。AlikeAudience的目标客户是媒体购买者,即广告公司与企业。然而,对于初成立的AlikeAudience而言,与广告公司建立关系可以更有效地拓展业务。借助广告公司之力,可以在短时间内覆盖大量企业。

成立短短数年,公司已于2018年实现盈亏平衡,进入盈利阶段,并开始寻找A轮投资者。郭启洋透露,下一轮的融资规模有望达到上亿港元。在他看来,对于初创企业而言,香港的独特优势是背靠内地,有进入内地市场便利的优势。早在2019年,AlikeAudience已经在前海布局设立了分公司,拓展跨境大数据业务,“关于海外游客在内地是如何消费的,他们的消费模式如何,国外产品进入内地市场,我们有一定的先天优势。”郭启洋说。

事实上,全球零售企业纷纷积极寻求数据和分析解决方案,市场前景广阔。据IDC(国际数据资讯)的全球大数据和分析开支指南指出,到2022年,大数据和数据分析解决方案所带来的收入预计将达到2600亿美元。报告预测,零售业是投资增长最快的行业,复合年增长率13.5%。

AI助力制造业升级

改革开放初期,港资制造企业自1980年代起将大批生产线迁往内地,香港与珠三角地区以“前店后厂”的合作形式,携手打造了中国区域经济合作最经典的范本。随着内地经济起飞,粤港经济融合加深,这些劳动密集型的制造企业亟待转型。

作为香港首批将业务拓展至为工厂提供人工智能(AI)方案的手机应用程式(App)开发商,PowerArena近年来运用深度学习分析厂区即时监控影像,排除产线错误、优化产能效率、促进工作安全。

受疫情影响,很多地区的运输物流受到阻碍,部分跨境物流通道中断,令到许多工厂面对零部件“断供”甚至停工减产。PowerArena联合创始人罗健麟曾在Google担任工程师,在他看来,疫情助推之下,各地实施封关及旅游限制,管理层无法亲赴工厂实地监察。工业4.0成为制造业提升效率的一大趋势,“每年的生意都是三四倍增长,并没有受疫情影响而变慢。”

“(工厂)其实一百年前已经开始做一些time and motion study,即动作分析,从而利用这些资料来提升他们的产能。”他笑言。过往,工厂主要依靠人工收集数据,“工业工程师(Industry Engineer)花费大量时间,以肉眼观察工厂拍摄的影片,以找出流程出错原因。这个程序是很繁琐的,而且搜集到的数据很少。制造业的特性是人力密集,而且他们的利润率不高,如果用现有的人力,能够提升5%的产能,其实就可以多45%的利润了。”

据罗健麟介绍,目前公司的客户主要集中在电子、汽车行业,旗下客户包括Foxconn、Wistron等知名企业,“这两个行业的好处是产品的价值比较高,对生产率的提升空间会比较大。”

近年来,港府不遗余力推动创新科技发展,数个独角兽企业崭露头角,香港的科技创业氛围已明显改善。罗健麟坦言,1990年代,身边几乎没什么人创业,“当下整个社会对于创业的接受程度都变高了。政府一定是有一个带头的作用,如果政府可以带头去采纳,初创公司可以作出一个成功案例,从而让别的公司也模仿着去做,会有很大的帮助。”